Lyft自动驾驶悲情落幕:6年前理想越饱满,今日抛售越骨感

2016 年对于 Lyft 来说,是发展快速的一年。对自动驾驶领域也是,人们对技术和不久后的应用都充满着期冀。

那一年 9 月,当 Uber 开始在匹兹堡用无人驾驶汽车实验接送乘客时,Lyft 的联合创始人 John Zimmer 在 Medium 上写了一篇长文进行回应。在那篇文章中,Zimmer 表示 : 2021 年,Lyft 的大多数出行服务将由自动驾驶汽车来接客。 到 2025 年,甚至私家车都会成为过去。在他看来,共享汽车有望正式取代私家车,而自动驾驶是全世界科技圈百年一遇的机遇。

在当时,站在 2016 年的我们,觉得这些理想看起来相当饱满。但回头却发现,Lyft 和我们都过于乐观了。连同对手 Uber 的自动驾驶梦也一样被骨感的现实击打得粉碎。

一场 ” 兴奋 ” 的出售

打开 Lyft 自动驾驶 Level 5 的页面,上面赫然用 ” 令人激动的新闻 ” 开篇,和大家公告了其业务被收购的消息。

本周,Lyft 和 Toyota 对外公布表示,Lyft 即将出售其投入巨资研发多年的自动驾驶业务给丰田。

实际上,接手 Lyft 的是丰田旗下的子公司 Woven Planet Holdings。被收购部门全名 Lyft 自动驾驶部门 Level 5。

收购价格为 5.5 亿美金。这笔收购金并不是一次性付清。今年内,丰田会向 Lyft 支付 2 亿美金,剩余 3.5 亿美金将在未来 5 年内付清。

这次收购涉及的自动驾驶部门 300 多位员工也将随着收购案的落幕,成为 Woven Planet 的员工。收购前,Woven Planet 团队规模大约在 900 人左右。

” 这是我们把自动驾驶人才团队组建起来的第一步。显然,研发技术和开发产品都离不开人才,这就是这次收购最大的意义。”Woven Planet 的 CEO James Kuffner 对收购发表个人看法时说。

在一份对外公告中,Lyft 表示这一收购结束,Lyft 每年至少节省 1 亿美元日常开支 , 将有望摆脱疫情带来的亏损。整个交易将在今年第三季度完成。

简单来说,Lyft 终于抛掉了这个只烧钱,但却多年来看不到回报的 ” 包袱 “,至此,Lyft 的 ” 自动驾驶 ” 梦终于结束。

梦碎的绝对不止 Lyft 自己。更早对自动驾驶投入热情和资金的 Uber 也一样在同一块石头绊了脚。2020 年结束前,Uber 将其自动驾驶部门出售给了另一家自动驾驶公司 Aurora。Aurora 的创始人曾经是谷歌无人驾驶项目前负责人。

至此,两家共享汽车公司在经历坚持不懈的多年奋斗后,终于退出了自动驾驶研发的舞台。

Lyft 自动驾驶这些年

如果因为 Lyft 放弃了自动驾驶业务就认为它曾经彻底失败,对它付出的努力,以及在这个领域获得的成就是不公正的。

在 John Zimmer 在 Medium 发表了文章开头那篇自动驾驶畅想后一年,Lyft 于 2017 年夏天正式成立了自己的自动驾驶 Level 5 部门,并重申 2021 年将是大部分共享汽车采用自动驾驶的一年。

同一年,他们在美国硅谷寸土寸金的 Palo Alto 购置了 5000 平米的工厂,并开始招聘自动驾驶相关富有经验的工程师加入团队。

2018 年初,Lyft 在当年的 CES 上,联合 Aptiv 做了一场让普通参会者体验自动驾驶的线下大规模活动。

当时包括《纽约时报》、《The Verge》等媒体的记者悉数体验并报道。

在当时的体验视频中,体验者乘坐的是宝马汽车。和很多自动驾驶公司公众体验尽量避开人流密集地区不同的是,早期的 Lyft 体验让乘客在人流攒动的拉斯维加斯 Strip 大街上行驶。整条街汇集了美国最知名的赌场。

视频中,司机在 Strip 大街上大部分时间手都不在方向盘上,任由汽车自己识别周围的路况行驶。

回看当时的报道,大多数体验者都给出了相当高的评价。

同样是这一年,Lyft 又在自动驾驶领域迈出了一大步——以 7200 万美金高价收购了一家增加现实创业公司—— Blue Vision Labs,从而加快它在自动驾驶领域的发展速度。

到 2018 年,Lyft 已经获得 Lyft 加州公共道路测试许可。值得注意的是,Lyft 的 Level 5 自动驾驶意味着汽车可以处理所有条件下的自动驾驶,和特斯拉的辅助驾驶完全是两个层面的事情。

这一年,它的对手发生了一件很严重的事故。2018 年 3 月 19 日,Uber 自动驾驶汽车在美国亚利桑那州 Tempe 市撞死了一位过马路的妇女。

这也是美国历史上第一例自动驾驶汽车撞人致死的案件。仅一个月前,Uber 刚刚输掉了和 Waymo 为期一年的自动驾驶纠纷案。之后 Uber 暂停了超过半年的自动驾驶上路测试,进入了自动驾驶研发低谷。

但哪怕是低谷过后,它的研发、测试数据积累仍然碾压 Lyft。

到 2019 年末,Lyft 每季度自动驾驶里程是半年前的四倍。 根据 Lyft 向 DMV 提供的行驶数据看,其 2019 年一共有 19 辆自动驾驶汽车行驶在街道上。从 2018 年底到 2019 年底,Lyft 自动驾驶行驶里程 4.3 万英里。

同一年,Waymo 行驶 600 多万英里。Uber 的自动驾驶团队已经有超过 1000 名员工以及 250 辆上路行驶的自动驾驶车辆。

可以说,Lyft 一直算不得自动驾驶领域的佼佼者。当时 Lyft 对外表示,他们正在用大量的模拟测试来弥补道路测试数据的不足。

2020 年疫情爆发,它的对手 Uber 挣扎过后将自动驾驶业务出售给 Aurora。作为交易的一部分,Uber 向 Aurora 投资 4 亿美金。自此,Uber 宣告自动驾驶研发成为历史。

这一年,Lyft 的自动驾驶团队员工人数大约为 400 人,分布在美国硅谷、德国慕尼黑、英国伦敦等等。

但最终由于疫情带来的业务亏损,让 Lyft 也无法烧钱继续 ” 自动驾驶 ” 的梦想,最终也在本周正式宣布出售其自动驾驶业务。

可以说,Lyft 在自动驾驶领域的大量推进都在数据、研发、测试以及各种线下活动,但这种规模距离曾经 2016 年,其创始人口中的 ” 大规模应用 ” 和取代普通汽车还有极其漫长的距离。

无论对于 Uber 还是 Lyft,他们将大量的未来一度押宝在自动驾驶,但同时在一直无法盈利的情况下,他们又不得不在这个多年来无法带来营收的未来上大把烧钱。

除了 Uber 和 Lyft 业务分拆出售的命运外,其他大多数自动驾驶研发公司至今都拒绝给出明确的商业化时间表。

对于如此烧钱的自动驾驶行业来说,这并不是一个好的信号。 而更多在硅谷的科技圈人士,也并不像 2015 年到 2019 年那样,对 101 高速上短期内能跑满自动驾驶汽车抱有极大的期望。

人类那个再也不用自己开车的梦,还得需要更漫长的努力才可能实现。

参考链接:

https://www.theverge.com/2018/1/8/16860590/self-driving-lyft-las-vegas-ces-2018

https://www.theverge.com/2021/4/26/22404406/toyota-lyft-autonomous-vehicle-acquisition-amount-deal

https://www.wired.com/story/lyft-self-driving-cars-san-francisco-bay-area/

Uber’s 250 autonomous cars have driven ‘millions’ of miles and transported ‘tens of thousands’ of passengers

https://www.reuters.com/business/autos-transportation/lyft-sells-self-driving-tech-unit-toyota-550-mln-moves-up-profit-timeline-2021-04-26/

https://www.reuters.com/article/us-uber-atg/uber-sells-atg-self-driving-business-to-aurora-at-4-billion-idUSKBN28H2RX